6.12. El período de los jueces

Este período de aproximadamente 300 años¹ ha sido bien descrito en las palabras finales del libro de los Jueces (cap. 21: 25): un tiempo en el cual "cada uno hacía lo que bien le parecía". Fue un período en que alternaron la fortaleza y la debilidad, tanto política como religiosa.

Habiéndose establecido en las partes montañosas de Canaán, el pueblo de Israel vivía entre las naciones del país. Establecieron su santuario en Silo, en donde permaneció durante la mayor parte de este período. La mayoría del pueblo vivía como nómada en tiendas, y poseían pocas de las ciudades del país.

Los israelitas estaban divididos en unidades tribales y carecían de unidad nacional, lo que les hubiera dado la fuerza necesaria para resistir a los muchos enemigos que los rodeaban. El canto de Débora muestra claramente que aun en tiempo de crisis y extrema necesidad algunas tribus se mantenían indiferentes ante sus hermanos afligidos, a menos que ellas mismas no fueran afectadas por los opresores.

Viviendo así entre los cananeos, los hebreos se relacionaron estrechamente con la religión del país y su sistema de culto. Este les pareció tan atrayente a muchos, que grandes sectores del pueblo aceptaron la religión cananea.

Los repetidos períodos de apostasía siempre fueron seguidos por períodos de debilidad moral, situación que proporcionó a sus enemigos más poderosos la oportunidad de oprimirlos. En tales períodos de aflicción siempre surgía un fuerte dirigente político que, guiado por el Espíritu de Dios, lograba que el pueblo en su -totalidad o en parte- se volviera a Dios mediante el arrepentimiento.

Puesto que el juez era generalmente también dirigente militar, reunía a su alrededor una o más de las tribus y liberaba a los oprimidos. Cada uno de estos grandes caudillos era llamado "juez", en hebreo shofet. Este título incluía más poder y autoridad de lo que sugiere la palabra castellana. Ejercían la dirección espiritual y política, y también desempeñaban funciones judiciales y militares.
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